Innovative and mundane

Urenco uit Almelo gaat 200.000 patiënten per jaar helpen

ALMELO - Urenco in Almelo investeert komende jaren miljoenen om de productie van medische isotopen te verdubbelen. Wereldwijd worden er in ziekenhuizen patiënten mee behandeld.

Naast het verrijken van uranium voor splijtstofstaven in kerncentrales produceert Urenco Almelo ook materialen voor medische en industriële toepassingen. Deze zogeheten stabiele isotopen worden eveneens met ultracentrifuges in de streng beveiligde fabriek nabij de Bornsestraat gemaakt.

Het is een groeimarkt, vertelt Urenco-directeur Ad Louter (54). "Met onze isotopen kunnen nu al 100.000 patiënten per jaar worden geholpen. Daarbij gaat het om het stellen van diagnoses en de behandeling van ernstige ziektes, zoals kanker.

Er komen steeds meer diagnosemogelijkheden en er worden nieuwe therapieën ontwikkeld. De mens wordt ouder en doet daardoor vaker een beroep op de gezondheidszorg. Bovendien wordt een groter deel van de wereld welvarend. Meer mensen kunnen een goede gezondheidszorg betalen", zegt Louter. De isotopen worden radioactief gemaakt in de reactor van Petten.

35 procent

Urenco Almelo heeft nu 35 procent van de wereldmarkt in stabiele isotopen, en is daarmee net geen marktleider. Dat is een Russische concurrent. Mogelijk gaat dat veranderen, want in Almelo wordt de productie flink opgevoerd. "We gaan de komende jaren miljoenen investeren in innovatie, waarbij we naar een verdubbeling van de productie streven", zegt de Urenco-directeur. Dat impliceert dan tevens een omzetstijging van 10 naar 20 miljoen, zegt Louter. Het betekent ook dat er bij Urenco een tiental vacatures ontstaan voor hoogopgeleide technici.

Stabiele isotopen worden ook toegepast in mobiele telefoons, tablets en microprocessors. Recent is een lucratief contract gesloten met de Amerikaanse chipfabrikant Intel, die een revolutionaire kwantumprocessor ontwikkelt. "In elke Intel-processor, wereldwijd, komt een stukje Almelo", aldus Louter.

Uranium

Met het leeuwendeel van de duizenden ultracentrifuges bij Urenco wordt uranium verrijkt. In 2012 is in Almelo een hypermoderne fabriekshal in gebruik genomen, maar de groei is gestagneerd. De prijs van verrijkt uranium staat onder de druk, zegt Louter. Duitsland heeft besloten om alle zeventien kerncentrales te sluiten. De Nederlandse kerncentrale in Borssele wordt over vijftien jaar ontmanteld. Door het stilzetten van alle Japanse kerncentrales, na de meltdown in Fukushima, is daar een overschot aan splijtstof.

Maar in Almelo blijft de productie op niveau. "Er zijn langjarige contracten afgesloten. Tot 2030 is de orderportefeuille aardig gevuld. Bovendien worden er op allerlei plekken in de wereld nieuwe kerncentrales gebouwd en in Japan worden de centrales weer opgestart." Urenco levert momenteel aan 150 kerncentrales, een derde van het mondiale aantal.

Jaarcijfers

Dat legt het bedrijf - met vestigingen in Nederland, Duitsland, Verenigde Staten en Groot-Brittannië - geen windeieren. De jaarcijfers over 2017 zijn nog niet zijn gepubliceerd. Over de eerste zes maanden behaalde de Urenco-groep een omzet van 810 miljoen en een netto winst van 250 miljoen euro. De Almelose vestiging, met 280 medewerkers, genereert ruim een kwart van de omzet.

Het hoofdkantoor, met marketing en sales, zit in Londen. Daar worden de strategische keuzes gemaakt. Louter stapt bijna maandelijks in het vliegtuig voor overleg met de groepsdirectie. Urenco Almelo heeft een aparte positie, omdat het de enige vestiging is waar ook stabiele isotopen worden geproduceerd. Ook bijzonder is dat Enrichment Technology Company (ETC), waar de centrifuges worden ontwikkeld, eveneens in Almelo zit. Pal naast Urenco, dat 50 procent van de aandelen ETC zit. De vraag dringt zich op of de Brexit gevolgen zal hebben voor Urenco. "Dat wordt momenteel onderzocht. Het hoofdkantoor zal zeker in Londen blijven", zegt Louter.

'Florissante business'

Cijfers tonen aan dat verrijken van uranium een 'florissante business' is. Niettemin staat het bedrijf al jaren in de etalage. De aandeelhouders, Nederland, Groot-Brittannië en de Duitse energiebedrijven E.on en RWE willen er vanaf. De Japanse financiële krant Nikkei stelde vorige week dat Japan interesse zou hebben. Louter: "Dat is tegengesproken vanuit het hoofdkantoor." De Urenco-directeur geeft aan dat er weinig potentiële kopers zijn. Alleen bepaalde landen komen ervoor in aanmerking.

De eisen van de overname zijn namelijk zeer streng. Dat vloeit voort uit het in het begin van de jaren 70 gesloten 'Verdrag van Almelo', dat is ondertekend door Nederland, Engeland en Duitsland. In het verdrag staat dat Urenco alleen uranium mag verrijken voor vreedzame doelen. Daarbij mag de kennis van Urenco mag niet verkeerde handen vallen. Louter: "De beveiliging hier is niet vanwege straling, maar om de techniek te beschermen."

Topgeheimen

Eén van de topgeheimen is het toerental van de centrifuges, waarvan er sommigen al 30 jaar onafgebroken draaien. Ze gaan sneller dan het geluid, dat wordt nog wel prijsgegeven. Alle personeelsleden zijn door de AIVD gescreend. Inmiddels ruim 40 jaar geleden ging het toch mis. Pakistaan Abdul Khan ontfutselde in Almelo informatie die essentieel is voor het maken van een atoombom. Die kennis verkocht hij door aan andere landen. Dat willen ze bij Urenco niet meer meemaken. In die tijd was Urenco het doelwit van grote betogingen tegen kernenergie.

Terug naar het heden. Een eventuele verkoop zal Urenco Almelo nauwelijks raken, voorziet Louter. "Je kunt ultracentrifuges niet zomaar oppakken en naar een andere plek brengen. Urenco blijft in Almelo."


Bron: TC Tubantia

Related news

FDA approves novel non-uranium Mo-99 production process
Bron: World Nuclear News7 januari 2021
The US Food and Drug Administration has approved NorthStar Medical Radioisotopes, LLC's process to produce molybdenum-99 from concentrated Mo-98 and related software upgrades for its RadioGenix System technetium-99m generator. This will significantly increase US production and capacity for non-urani
New tsetse sorting technology leads to more ffficient Pest Control
Bron: IAEA6 januari 2021
Fighting the tsetse fly using irradiation involves rearing and then releasing in the environment sterile male flies to mate with wild females producing no offspring, reducing the population over time.
Where can you find industrial irradiation facilities? Visit a new online database
Bron: IAEA15 december 2020
One of the most common applications of ionizing radiation is sterilization of health care products. (Photo: L. Potterton/IAEA)

Related news

The US Food and Drug Administration has approved NorthStar Medical Radioisotopes, LLC's process to produce molybdenum-99 from concentrated Mo-98 and related software upgrades for its RadioGenix System technetium-99m generator. This will significantly increase US production and capacity for non-urani
Fighting the tsetse fly using irradiation involves rearing and then releasing in the environment sterile male flies to mate with wild females producing no offspring, reducing the population over time.
One of the most common applications of ionizing radiation is sterilization of health care products. (Photo: L. Potterton/IAEA)
News overview